O papel da aviação no Dia D

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A supremacia aérea aliada

Os bombardeiros passaram a contar com a escolta de caças em 1943, diminuindo a quantidade de aeronaves perdidas para a Luftwaffe.

Antes de junho de 1944, a estratégia militar aliada estava concentrada no Mediterrâneo. Foi ali que, assim como o avanço do exército americano no norte da África, Sicília e Itália, o emprego tático das Forças Aéreas dos Aliados passou a dominar o campo de batalha. Os bombardeiros provaram ser os mais eficazes nesse papel vital de apoio no solo, capaz de responder rápida e decisivamente contra alvos ocultos e fugazes quando chamados pelos controladores avançados. Bombardeiros leves e médios também provaram seu valor em atacar posições e comunicações de tropas inimigas atrás das linhas.

A atenção voltou-se agora para a invasão da França, para a qual foi criada uma nova Força Aérea Expedicionária Aliada (FAEA), comandada pelo Marechal Sir Trafford Leigh-Mallory. Essa formação apoiaria os exércitos aliados que invadissem a Europa e depois se deslocaria para o continente e acompanharia o avanço. Mas enquanto o papel dos caças e bombardeiros táticos da FAEA era claro, havia menos certeza sobre a melhor maneira de empregar os ‘pesados’ do Comando de Bombardeiros da RAF e das Forças Aéreas do Exército dos EUA (USAAF), que representavam a força de ataque aéreo mais poderosa de todas.

Objetivos da Operação Overlord

Marechal-do-Ar Sir Arthur T Harris era o comandante do Comando de Bombardeios da RAF à época do Dia D.

No início de 1944, com os preparativos para a invasão da Europa (Operação Overlord), os planejadores aliados procuravam identificar alvos adequados para a força de bombardeiros pesados. Isso incluía a Força Aérea Alemã (Luftwaffe) no oeste, particularmente suas aeronaves de combate, a rede de transporte ferroviário pela qual os reforços alemães teriam que passar e as defesas do inimigo nas margens da Fortaleza Europeia. Supunha-se que mais tarde, com as tropas em terra, os bombardeiros pudessem ser designados pelos comandantes do exército para uso contra objetivos mais táticos no campo de batalha.

Nada disso foi favorável ao Marechal-do-Ar Sir Arthur Harris, o homem encarregado do Comando de Bombardeiros da RAF. Harris tinha sua própria visão do que seus bombardeiros deveriam fazer, a saber, ataques de área às cidades industriais alemãs. Esse era o seu mantra desde que assumiu o comando em fevereiro de 1942. Os americanos, já comprometidos com ataques diurnos de precisão contra importantes indústrias alemãs como as de submarinos, rolamentos de esferas e óleo, também eram hostis a um desvio de esforço, embora, no caso deles, a Luftwaffe já fosse um objetivo.

Ofensiva combinada de bombardeios

As formações de bombardeiros tiveram papel importante na destruição dos pontos vitais nazistas antes do Dia D.
 

O Comando de Bombardeiros da RAF e a Oitava Força Aérea da USAAF deveriam cooperar estreitamente. A diretiva ‘Pointblank’, emitida após a conferência dos líderes aliados em Casablanca no início de 1943, instruiu as forças estratégicas de bombardeiros da RAF e da USAAF a coordenarem seus esforços em uma campanha aérea destinada a enfraquecer fatalmente as forças armadas, industriais e econômicas da Alemanha antes de uma invasão aliada.

A destruição da força de caça da Luftwaffe e de sua base de fabricação foi o elemento mais importante. Os ataques a bomba seriam muito caros, e o próprio Dia D falharia, a menos que a superioridade aérea dos Aliados fosse alcançada. Mas Harris não se importou com o plano, optando por se concentrar os ataques nas cidades como antes, e o ‘Pointblank’ se tornou, de fato, um projeto americano. Os bombardeios sem escoltas em 1943 viram centenas de bombardeiros abatidos, mas no início de 1944 os americanos foram reforçados e agora estavam protegidos por caças P-51 de longo alcance. A maré estava prestes a mudar a favor deles.

Em fevereiro de 1944, a USAAF lançou a Operação ‘Argument’, ou como ficou conhecida, ‘Big Week’. Essa foi uma série de ataques sistemáticos às fábricas de montagem de aeronaves. Estas se mostraram mais resistentes do que o esperado e a produção foi apenas parcialmente afetada, mas os resultados no ar foram melhores. A Luftwaffe, já afastada da França e de outras frentes para defender o espaço aéreo do Reich, estava agora sendo dizimada por caças americanos.

As baixas de pilotos alemães começaram a aumentar de maneira alarmante, e os novatos que os substituíram não tiveram a experiência necessária para sobreviver por muito tempo nesse ambiente hostil. A partir daí, as perdas da Luftwaffe tornaram-se insustentáveis. O General Carl Spaatz, encarregado das forças de bombardeiros estratégicos americanos na Europa, achou vital que a pressão fosse mantida, além de ter como alvo também a indústria de petróleo e os suprimentos de combustível da Alemanha, que ele considerava a melhor maneira de paralisar as forças de Hitler.

O comando de bombardeiros versus Berlim

Harris acreditava que somente com o uso de bombardeiros a Alemanha iria ceder.

Enquanto isso, Harris vinha avançando com seus ataques noturnos. No inverno de 1943-44, o Comando dos Bombardeiros concentrou os ataques em Berlim. Harris prometeu vencer a guerra destruindo a capital “de ponta a ponta”. Mas os resultados foram fracos e as perdas altas. Alguns dos ataques da RAF durante esse período, à cidades do sul da Alemanha associadas a fabricação de aeronaves como Leipzig e Augsburg, se encaixaram de fato na estrutura das diretivas da ‘Pointblank’. Mas, sejam aeronaves, rolamentos ou óleo, Harris não viu sentido em se concentrar em tais alvos de panacéia, como os descreveu.

Na sua opinião, apenas a degradação sistemática de todo o tecido industrial da Alemanha poderia alcançar resultados decisivos e auxiliar a invasão. Qualquer cessação de ataques permitiria recuperar a produção alemã. Além disso, ele acreditava que sua força, treinada para operar à noite e incapaz de atingir alvos específicos, seria pouco útil contra alvos táticos e poderia causar baixas catastróficas entre civis franceses.

Shaef assume

O Marechal Dwight D Eisenhower era o comandante das forças americanas no teatro europeu.

Assim, por diferentes razões, Harris e Spaatz eram hostis a desviar suas forças para o apoio à invasão. Eles se opunham particularmente a servir sob ordens de Leigh-Mallory, ex-chefe do Comando de Caças e sem experiência em operações de bombardeio. Eles foram apoiados por outros comandantes aliados que pensavam que os bombardeiros leves da FAEA poderiam lidar melhor.

Mas a Operação Overlord era importante demais para permitir que tais divergências persistissem. Em 14 de abril de 1944, o Comando de Bombardeiros da RAF e as Forças Aéreas Estratégicas dos EUA na Europa (USSAFE – que agora incluía a Oitava Força Aérea na Grã-Bretanha e a Décima Quinta AF na Itália) foram formalmente colocados sob a direção do General Dwight D Eisenhower e da Sede da Suprema Força Aliada Expedicionária. O homem efetivamente no comando era o vice de Eisenhower, marechal-do-Ar Sir Arthur Tedder, que tinha larga experiência na cooperação solo-ar no Mediterrâneo e era um homem que Harris particularmente respeitava.

As diretivas para o dia D

Aos bombardeiros foram dadas as responsabilidade de bombardear as posições alemães nas praias da Normandia.

Em 17 de abril de 1944, o Supremo Quartel General Aliado emitiu uma diretiva declarando a missão principal dos bombardeiros pesados ​​antes de Overlord, a saber, a destruição da força de combate aéreo da Luftwaffe e a interrupção das comunicações ferroviárias para isolar a área de invasão designada na Normandia. Harris e Spaatz estavam livres para continuar os ataques contra os alvos alemães quando os compromissos e o tempo permitissem.

O primeiro desses objetivos já estava a caminho de ser alcançado, graças às táticas agressivas dos caças de escolta da USAAF sobre a Alemanha. Os esquadrões de caça da Luftwaffe na França e na Bélgica haviam sido despojados de fornecer reforços e agora só podiam oferecer resistência simbólica ao grande número de aeronaves aliadas que apoiavam a invasão.

O plano de transporte

Uma foto vertical da ferrovia de Saintes, na França, após um ataque dos bombardeios aliados no dia 23-34 de junho, em suporte as ofensivas após o Dia D.

Apesar de sua oposição, Harris já estava realizando ataques a alvos ferroviários, para testar a viabilidade do ‘Transportation Plan’. O primeiro foi contra o pátio ferroviário de Trappes, nos arredores de Paris, na noite de 6 e 7 de março. No mesmo mês, seus bombardeiros atingiram alvos semelhantes em Le Mans e Amiens. Os resultados foram bons, pois as perdas da RAF eram leves e os medos de Harris sobre a precisão desapareceram.

Novas técnicas para marcação de alvos garantiram que suas tripulações pudessem lançar suas bombas com muito mais precisão do que o esperado. Das cinco primeiras operações, o número de vítimas francesas foi de aproximadamente 110. Os líderes aliados foram encorajados e o bombardeio aumentou, com os americanos agora também participando.

Winston Churchill era um dos que ainda estavam preocupados com a perda de vidas e insistia na exclusão de locais onde seriam esperadas mais de 150 baixas francesas ou belgas em uma única operação.

Sucesso na costa

As fábricas de locomotivas foram alvos dos aliados como parte da ofensiva antes do Dia D. A intenção era não permitir que as forças nazistas transportassem apoio para a área da invasão.

No total, os bombardeiros da RAF e da USAAF realizaram operações contra 72 centros ferroviários separados na França, Bélgica e Alemanha ocidental antes do Dia D, assim como contra os depósitos de locomotivas, instalações de reparo e pátios de triagem. Os 37 alvos designados para a força de Harris foram todos destruídos ou seriamente danificados. Os ataques noturnos do Comando de Bombardeiros provaram ser mais precisos do que os ataques americanos à luz do dia, um fato que Harris estava ansioso para mostrar. Os pátios ferroviários de Juvisy e La Chapelle, perto de Paris, foram completamente destruídos após ataques únicos a cada um, com danos colaterais mínimos.

Um total de 198 bombardeiros da RAF foram perdidos, o que era uma taxa aceitável de perda. Infelizmente, em alguns casos, a taxa de baixas civis excedeu em muito o limite prescrito de 100-150 cada. Em Lille, em 9 e 10 de abril, 456 civis morreram e em Ghent, em 10 e 11 de abril, foram 428. Mas um grande número de locomotivas foi destruído e o número de vagões diminuiu de 70.000 para 10.000. Quando combinado com ataques realizados por aeronaves táticas da FAEA em pontes e linhas locais, isso significava que os reforços alemães, especialmente as divisões Panzer que eram fortemente dependentes do transporte ferroviário, tinham um trabalho muito mais difícil para alcançar a frente quando os Aliados estavam em terra.

O ataque aos alvos sinalizados

A estrada próxima a vila de Bocage, na Normandia, recebe um carpete de bombas lançadas pelas aeronaves Avro Lancasters.

Embora o sistema ferroviário tenha sido a prioridade em abril e maio de 1944, também houve ataques a aeroportos e fábricas de aeronaves na França. Mais uma vez, a precisão dos ataques noturnos da RAF foi impressionante. Um sucesso espetacular foi um ataque a uma fábrica de aeronaves em Toulouse, em 5 de abril, que foi destruída depois que as aeronaves do 617 Squadron, os famosos ‘Dambusters’, realizaram precisos ataques a baixa altura antes da força principal de bombardeiros.

Outros alvos eram os depósitos militares e depósitos de munição. Um ataque a um depósito militar em Mailly-le-Camp, em 3-4 de maio, destruiu muitos tanques e veículos, embora caças noturnos alemães tenham abatido 42 bombardeiros da RAF. As operações de minagem também continuaram. Essa sempre foi uma parte importante, mas desconhecida, do trabalho do Comando dos Bombardeiros, e no período que antecedeu o Dia D, 2.198 missões ocorreram para colocar minas em águas inimigas nos dois lados do corredor da invasão e nas bocas dos portos que abrigavam os submarinos.

O suporte no campo de batalha

Uma visão geral da cidade de Caen mostra os danos causados pelos bombardeiros aliados.

Com as tropas aliadas em terra na Normandia e o desenrolar continuando, os bombardeiros eram frequentemente chamados para ajudar as forças terrestres. Os alvos incluíam posições de tropas inimigas, depósitos de suprimentos e linhas de comunicação. A superioridade aérea aliada significava que muitas dessas operações agora podiam ocorrer à luz do dia. O 617 Squadron, os especialistas em precisão, realizou outro espetacular apoio em 8-9 de junho, quando usou enormes bombas ‘Tallboy’ para penetrar e desmoronar um túnel ferroviário perto de Saumur, bloqueando a passagem de uma divisão blindada alemã que tentava chegar à área de batalha.

Uma incursão em Le Havre em 14 de junho foi outro grande sucesso, eliminando a ameaça de fornecimento de suprimentos para a cabeça de praia. No entanto, ataques maciços para suavizar as posições inimigas antes das ofensivas terrestres aliadas não foram isentos de riscos para as forças amigas ou civis franceses e, em alguns casos, causaram enormes danos materiais com pouco ganho. A cidade de Caen, um objetivo do Dia D que não foi atingido até o final de julho, foi quase1 destruída e sofreu pesadas baixas como resultado do bombardeio dos Aliados.

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